Fundada en el 1990 por exestudiantes en movilidad internacional por iniciativa del Erasmus Bureau de la Comunidad Europea, ESN es una organización estudiantil internacional sin ánimo de lucro cuyo objetivo es representar los intereses de los estudiantes en movilidad internacional. A partir de 2010, ESN AISBL es miembro oficial del European Youth Forum.
 
ESN trabaja en tres niveles: internacional, nacional, local y, de momento, cuenta aproximadamente con 350 secciones en 36 países. Sus fronteras se extienden de Islandia a Turquía, de Portugal a Lituania y de Noruega a Ucrania; con más de 14 000 miembros activos que trabajan como voluntarios, ofreciendo servicios a aproximadamente 150 000 estudiantes. El número de secciones por país es de al menos 1 y máximo 40 (Italia). 
 
A nivel internacional, ESN tiene encuentros con autoridades y organizaciones internacionales para promover y discutir sobre la movilidad estudiantil europea y las necesidades de los estudiantes europeos. El órgano ejecutivo de ESN International es la junta directiva, compuesta por 5 personas, cuya sede se encuentra en Bruselas y es elegida cada año entre los miembros activos de las asociaciones. Los representantes nacionales de todos los países miembros de ESN constituyen el Council of National Representatives (CNR), que es el órgano consultivo de Erasmus Student Network. El encuentro más importante es el Annual General Meeting (AGM). En este evento, los miembros de todas las secciones toman decisiones comunes relacionadas con el futuro de la red. Finalmente, los países con un número bastante alto de secciones tienen también una junta directiva responsable de coordinar las secciones a nivel nacional. 
 
Las secciones trabajan según el principio «Students helping students» (Estudiantes que ayudan a estudiantes), para ayudar a los estudiantes en movilidad a sacar el máximo de su experiencia de intercambio en el extranjero. Las secciones no solo prestan apoyo a los estudiantes salientes (outgoing), sino también a los estudiantes entrantes (incoming). La mayoría de los miembros son estudiantes que ya tuvieron una experiencia de intercambio internacional y quieren compartir sus conocimientos; a ellos se añaden estudiantes que están a punto de tener una experiencia de intercambio internacional y, a través del trabajo en las distintas secciones, pueden adquirir competencias útiles para sacar el máximo provecho de la experiencia de estudios en el extranjero, incluso en países con trasfondo cultural y social muy diferente del propio.

 Por último, ESN ofrece también un servicio de información actualizado sobre los programas europeos de intercambio universitario y desarrolla una evaluación sistemática de los mismos programas a través de las experiencias de los estudiantes que han participado en ellos. Proyectos ambiciosos se desarrollan desde la sede de Bruselas, como, por ejemplo: ESN Survey, un estudio anual sobre los derechos y las problemáticas de los estudiantes que participan en los programas de movilidad académica y no académica; PRIME (Problems of Recognition in Making Erasmus), una investigación cualitativa y cuantitativa sobre los problemas en los trámites de convalidación de los estudios en el extranjero; Exchangeability, un proyecto destinado a la integración de los estudiantes discapacitados en las actividades de ESN; SocialErasmus, para integrar a los estudiantes extranjeros a través de un compromiso cívico en la comunidad local; ESN Satellite, gráfica utilizada en Erasmus Student Network para el diseño corporativo de los sitios web  y, por último, la Tarjeta ESN, usada para afiliar a los socios en la red, que permite tener beneficios a nivel local, nacional e internacional.